The Applied Research Institute – Jerusalem (ARIJ)
Biodiversity Status in the Occupied Palestinian State
On the occasion of Biodiversity International Day – 22nd May 2013

Biodiversity encompasses all biological entities that occur as an interacting system in a habitat or ecosystem, and plants constitute a very important segment of such systems. Plant biodiversity is an irreplaceable resource, providing raw materials for introduction and domestication as well as improvement programmers in agriculture and forestry.

Palestine is a treasure chest of biodiversity that hosts a large variety of plants. As part of the ‘Fertile Crescent’, it has been identified as an important center of genetic diversity for the life-sustaining crops of wheat, barley, vines, olives, onions, and pulses; all of which originate within the geographical lands of Palestine. Palestinians have used for many years and continue to use these natural resources to respond to various daily needs such as nutrition and medicine.


Furthermore, Palestine is characterized by its unique variable ecosystems which encounter various floral associations. This location also nurtures n biological diversity, through which climatic zones, desert, steppe, Mediterranean woodland, and even oases, join one another in this compact geographical area.

Despite its small size, the occupied State of Palestine (referred to as oPt) comprises approximately 3 % of the global biodiversity (Heywood and Watson, 1995) and contains a high density of species in addition to a large number of endemic species which are only found in restricted regions and therefore harbour unique genetic information. Endemic species represent up to 5 % ( or 120species) of the total number of plants that grow in oPt, such as; caper, Palestinian sea blite, majoram, iris and fluellen (ARIJ, Flora Database,1997). The oPt also has a vast variety of wildlife, since it is home to the six main different groups of fauna; birds (427 species), mammals (92 species), reptiles (81 species), amphibians (7 species), fish (297 species), and invertebrates (30,904 species). (ARIJ- SOER, 2007). The covered forested areas in the West Bank and Gaza Strip, compromise 78.3 km2 (ARIJ-GIS, 2011) and 1.76 km2 respectively (ARIJ-GIS, 2006). Forests cover approximately 1.38% of the West Bank’s total area and 0.48% of the Gaza Strip. Nature reserves in West Bank, on the other hand cover 703 km2 or 12.4% of its total area. Management of Nature Reserves and Natural Parks located in “Area B” was transferred to the Palestinian Authority’s, Ministry of Agriculture (MoA) (ARIJ-GIS, 2008).


According to a recent survey (2008) carried out by a specialized ARIJ team, it was found that 2,076 plant species inhabit the West Bank and Gaza Strip alone (75.5 percent of species in Mandate Palestine4), where 1,959 species in 115 families are growing in the West Bank and 1,290 species in 105 families are growing in the Gaza Strip. It is noted that of these recorded species, 117 species grow only in the Gaza Strip. These numbers were ascertained during a comprehensive study to assess the status of flora in the geographical area the West Bank and Gaza Strip.

The oPt’s landscape of flowers and plants changes abruptly with its various geographical regions. The richness of the flora as a whole is partly explained by the uniqueness of the Palestinian climate, which favors great regional variations in plants – such as oak, carob, pine, pistachio, olive tree, cypress, rhamnus spina-christi, calotropis, acacia, tamarisk, eucalyptus, and other plant groups such as rockrose, iris, lily, tulip, cyclamen, crocus, bulb, orchid, and hyacinth. These are all distributed throughout the country and form a unique potential for sustainable utilization.


However, the plant genetic resources of oPt have been constantly declining over the years. Palestine’s biodiversity context offers a unique case whereby the sustainability of its natural and human systems is not only threatened endogenously – i.e., by the development process from within – but it is also impeded exogenously by the political conflict it faces. The landscape, ecosystems, and vegetation of oPt, in particular, have been subjected to multiple large scale changes. The rate of natural destruction in oPt is currently much higher with the appearance of new challenges that face biodiversity. Habitat destruction comes from a broad range of sources that include unplanned urban expansion, overgrazing, over-exploitation, deforestation and unplanned forestry activities, desertification and drought, invasive alien species and pollution. . In addition to this, Palestine’s negative political status damages its biological potential, including the division of accessible Palestinian accessible areas, land confiscation, and fragmentation of habitats mainly as a result of the Israeli Segregation Wall. These factors all serve to affect genetic exchange and, as a result, will weaken species composition in the future, thus precipitating the loss of a valuable heritage.

Of the surveyed 2,076 plant species that grow in the West Bank and Gaza, 636 are listed as ‘endangered,’ of which 90 species are ‘very rare’. It is also contended by experts that urgent conservation measures are required for more than 40 species (ARIJ-SOER, 2007). As a result, it is predicted that within the oPt , a number of species will disappear within the next ten years unless urgent measures are taken to protect, preserve, and develop their utilization.

A comparison between the floral surveys of the West Bank and Gaza over the past 20 to 40 years was carried out by a specialized ARIJ team, where it was found that 370 species have changed their status to ‘rare’ or ‘very rare’ during the last 30 years (ARIJ-SOER, 2007). Such results indicate that the plant species growing in the oPt are subjected to various pressures (listed below)which causes a reduction in number and dramatically threatens their existence. In addition, approximately 22 terrestrial animal species are under the threat of extinction. They include 5 species of mammals, 5 species of the Palestinian Herpetofauna, and 12 species of birds (PCBS, 2005). Also, 56 Mediterranean fish species (26% of the total fish fauna of the Gaza Strip) are considered under threat (Ali, M., 2002). Thus, if the root causes for such changes are going to continue, the existence of those species and others is threatened with lack of sustainability and viability over the long term.
These problems cause drastic changes and have left deep traces on the landscape, natural resources, and the area’s natural vegetation. At present there is hardly any natural, undisturbed vegetation in the oPt. In addition, such pressure on the integrity of ecosystems and stability of natural resources increases the risk of livelihood losses in addition to the historical, cultural, environmental, and economic value of Palestinian biodiversity. It is noted that these costs are difficult to quantify, or may indeed be immeasurable and irreplaceable. 


In conclusion, the continued pressures on Palestine’s indigenous plants will inevitably impair the rights of future generations if sustainable utilization measures are not implemented. Longer term research is necessary to increase Palestinian knowledge concerning how human and natural systems interact. In the short term, approaches for monitoring and forecasting human impacts on Palestinian ecosystems must be developed. Criteria and indicators for social, economic, and biological components of plant ecosystems are the core of current sustainability initiatives. This is in addition to biodiversity conservation and improved management, legislation and regulation, public awareness and training, research, protection of intellectual property rights, gender roles, protection indigenous knowledge, improvement of ecotourism and international and regional co-operation and co-ordination. All of these represent important issues to be tackled in order to reach a state where the utilization and conservation of Palestinian biological resources are well shared and protected within the local society.

معهد أريج يصدر نشرة عن واقع التنوع الحيوي الفلسطيني
  بمناسبة يوم التنوع الحيوي العالمي في 22 أيار 2013

تعتبر الأراضي الفلسطينية المحتلة مصدراً فريداً بمكنوزها الحيوي، وقد أسهمت عوامل كثيرة في تنوع الحياة النباتية والحياة الحيوانية البرية وغناها، فمن أهم هذه العوامل موقعها المميز حيث أنها تتمتع ببيئات وأقاليم متنوعة، فمنها الصحراوية، الجبلية، السهلية، والساحلية. فتواجد النظم البيئية المختلفة، تباين التضاريس، تداخل المناخات الداخلية وتنوعها، وتواجد معظم تركيبات وأنواع التربة؛ أدى إلى وجود هذا التنوع الفريد، ومكن العديد من النباتات من التوطن في فلسطين وساعد في  تشكل المصادر الطبيعية والموروثات الجينية وتعددها. 



وعلى الرغم من صغر حجمها إلا أن الأراضي الفلسطينية المحتلة تضم نحو 3٪ من التنوع الحيوي العالمي وتحتوي على كثافة عالية من الأنواع النباتية وعدد كبير من الأنواع المتوطنة تصل إلى 5٪ (120 نوع) من إجمالي عدد النباتات التي تنمو في الأراضي الفلسطينية المحتلة. كما تعتبر الأراضي الفلسطينية واحدة من 25 منطقة تعرف حاليا ببؤرة ساخنة للتنوع الحيوي العالمي.  فوفقا لدراسة حديثة قام بها الفريق المختص بالتنوع الحيوي في معهد الأبحاث التطبيقية –القدس (أريج) عام 2008، وجد أن الضفة الغربية وقطاع غزة تحتويان على 2,076 نوع من الأنواع النباتية المتوطنة، حيث أن 1,959 نوع نباتي موزعة على 115 عائلة تنمو في الضفة الغربية و 1,290 نوع نباتي موزعة على 105عائلة تنمو في قطاع غزة، منها 117 نوعا تنمو فقط في قطاع غزة.

وبما أن الأراضي الفلسطينية تحتوي على معظم أنواع التضاريس والمناخات المختلفة، فان ذلك اوجد بيئات نباتية وزراعية مختلفة، حيث تتدرج مواسم الإنتاج من جهة وتتنوع أشكال الغطاء النباتي ونوع الغابات الطبيعية من جهة أخرى. إن الغابات والمناطق الطبيعية الخضراء في فلسطين على سبيل المثال، قد اندمجت مع مجمل أنماط السلوك الاجتماعي المتوارثة، ومعتقدات وثقافة الإنسان وتاريخه. كما أن للغابات أهمية وقيمة خاصة في حماية وتنقية البيئة وتوفير المنتجات الخشبية وغير الخشبية، وتوفير المراعي، والتي في مجملها كانت ولا تزال مهمة بالنسبة للاقتصاد على الصعيد المحلي والوطني. حيث بلغ مجموع مساحة الأراضي الحرجية المسجلة (المقررة رسمياً) سنة 2007 مقدار  221,933 دونم حيث نقصت بما يعادل %29  مما كانت عليه سنة 1974، ومثلت ما نسبته %3.7  فقط من مجموع الأراضي الفلسطينية. أما مجموع مساحة الأراضي الحرجية المكسوة (الطبيعية والصناعية) سنة  1974فلقد بلغ مقدار208,536  دونما، ووصلت إلى 85,500 دونم في سنة 2007 حيث نقصت بما يعادل %59 مما كانت عليه سنة 1974.وبناءا على تحليل استخدامات الأراضي الذي قام به معهد أريج لنظم المعلومات الجغرافية باستخدام الصور الجوية لعام 2010، ان هناك ما لا يزيد عن78,921  دونم من الغابات المكسوة بالغطاء النباتي؛ أي ما يشكل 1.38% من مساحة الضفة الغربية. 


تمتاز هذه الموارد النباتية بأهمية خاصة في البيئة الفلسطينية، فهي التي تساهم في اغناء المادة العضوية والاكسجين؛ تلطيف عوامل المناخ والأمطار؛ المساعدة في الحماية من التلوث الهوائي والمائي؛ والتخفيف من شدة الرياح وحماية التربة من الانجراف. بالإضافة الى الاستخدام في النواحي الطبية وعلاج الامراض، حيث أنه يمكن استخراج الكثير من المواد الطبية منها، مثل سماق الدباغة Rhus coriaria ، برسيم أو تفاح سدوم Calotropis procera ، عرق الطيون Inula viscosa ، قيصوم Achillea santolina ، شيح بري Artemisia herba alba ، بابونج Matricaria chamomilla ، سرو Cupressus sempervirens ، خروع Ricinus communis ، ميرمية Saliva fruticosa ، الينبوت Prosopis farcta، الزعتر Majorana syriaca؛ والمواد الصناعية كالخشب، الالياف، السيلولوز مثل سرو Cupressus sempervirens ، بلوط  Quercusitha burensis، صنوبر حلب Pinus halepensis . كما وتتوافر العديد من النباتات الرعوية المتوطنة والمستقرة في البيئة الفلسطينية حيث تعتبر مصدراً هاماً لنباتات المراعي الفلسطينية مثل الكرسنة الفلسطينية البرية  Vicia  Palaestina، العنجل Scropiurus muricatus ، الجلاثون  Tetragonolobus Palaestinus، النفل بأنواعه Medicago spp. ؛  ومصدراً للمواد الدباغية مثل لسان الثور Anchusa strigosa ، الكحل المضجع  Arnebi decumbens، حناء الضبع Echcium judaeum ، صفيرة Isatis lusitanica ؛ ومصدراً للمواد الصمغية مثل عيدم Cistus creticus ، الصنوبر الحلبي Pinus halepensis؛ ومصدراً للمواد الزيتية مثل حاملول Carthamus tenuis ، خروع Ricinus communis ، تين بري Ficus  sycomorus ، زيتونOlea europea .كما ان هذه البناتات تثري المسطحات الخضراء وتهبها القيمة الجمالية والترفيهية والاقتصادية.


كما أن فلسطين غنية بالحياة البرية أيضا حيث تعتبر موطن لأكثر من30,904  من الأنواع الحيوانية البرية، منها 92 نوع من الثدييات، و427 نوع من الطيور، 81 نوع من الزواحف، 7 أنواع من البرمائيات، بالإضافة الى 297 أنواع من الأسماك على شواطئ قطاع غزة، و30,000نوع من الفقاريات. 



ومع ذلك، فإن الموارد الوراثية الحيوية للأراضي الفلسطينية المحتلة في تراجع مستمر وقد أصبحت نادرة أكثر فأكثر وفي بعض الأحيان مهددة بالانقراض. حيث أن معدل تدهور الطبيعة في الأراضي الفلسطينية أعلى بكثير في الوقت الحاضر مع ظهور التحديات الجديدة التي تواجه التنوع الحيوي، ومنها: التوسع العمراني غير المخطط؛ الرعي الجائر، إزالة الغابات والأنشطة الحرجية غير المخططة؛ التصحر والجفاف، والتلوث البيئي الناتج عن الإدارة غير السليمة بيئيا للنفايات الصلبة والمياه العادمة، بالإضافة إلى الوضع السياسي القائم بما في ذلك تقسيم ومصادرة الأراضي، اقتلاع الأشجار، بناء المستوطنات وجدار الفصل العنصري الذي تسبب بتجزئة الموائل ومواطن هذه الأنواع. ومن 2,076 نوع من أنواع النباتات التي تم إحصائها والتي تنمو في الضفة الغربية وقطاع غزة، فقد تم تسجيل 636 نوعا من الأنواع المهددة بالانقراض، منها 90 نوع من الأنواع النادرة جدا. كما بينت نتائج الدراسة التي قام بها معهد أريج أن 370 نوع من النباتات أصبحت نادرة أو نادرة جدا في الضفة الغربية وقطاع غزة في السنوات الثلاثين الماضية. كما وأن هناك أكثر من 22 نوع من الأنواع الحيوانية البرية من الثدييات، الزواحف، الرمائياتن والطيور المهددة بالانقراض، هذا بالاضافة الى 56 نوع من اسماك حوض البحر الأبيض المتوسط (26% من مجموع الأسماك التي تعيش مناطق البحرية قرابة سواحل قطاع غزة)

إن استمرار الضغوطات على الغطاء النباتي الفلسطيني سيضعف حتما من حقوق الأجيال القادمة ما لم يتم تنفيذ تدابير الاستخدام المستدام للتنوع الحيوي النباتي. كما انه من الضروري رفع مستوى الوعي الفلسطيني حول التفاعل بين النظم البشرية والطبيعية، بالإضافة إلى وضع نهج للرصد والتنبؤ بالآثار البشرية على النظم البيئية، والتعاون والتنسيق على جميع الأصعدة  لمواجهة المخاطر الناجمة عن التغير المناخي الحالي، والتي سيكون لها تأثيرات معكوسة على العالم أجمع خاصة بالمناطق المعرضة أكثر لتدهور في الموارد الطبيعية كفلسطين.

Author Biography: Roubina Bassous, Ghattas is the Head of Biodiversity and Food Security Department at the Applied Research Institute – Jerusalem (ARIJ), graduated from Birmingham University, United Kingdom, with an MSc degree in the “Utilization and Conservation of Plant Genetic Resources.


Public Relations Department | Applied Research Institute – Jerusalem | ARIJ|
Tel: +972 2 2741889 ext. 431| Fax: + 972 2 2776966|